14 Juli 2009

Interview met de ontwerper van de LEGO bordspellen.

Billund (Denemarken) - Cephas is een Britse spel ontwikkelaar die, de afgelopen die jaar, een gigantische project bij LEGO heeft geleid. De eerste 10 spellen zijn inmiddels verkrijgbaar via de UK LEGO shop; ze zullen binnenkort ook beschikbaar zijn in spellen speciaal zaken in het Verenigd Koninkrijk en Europa, en zullen daarna internationaal verkrijgbaar zijn in 2010. LEGO is een wereldwijd bekend speelgoedmerk dat een nieuwe stap heeft gezet: ze gaan ide markt van de spellen op.  In dit vertaalde artikel van de website "BrettSpiel" komen we er achter wie Cephas is, en hoe hij tot deze uitdaging kwam.

Cephas beschrijft zijn kindertijd als een tijd waarin hij spellen ontwierp en deze speelde met familie en vrienden. Dat zal een bekend verhaal zijn voor allerlei spel ontwikkelaars, en zelfs op die leeftijd was hij al zeer gemotiveerd bezig: hij speelde de spellen vaak en evalueerde ze dan met zijn twee broers, voordat ze de spellen met vrienden en bekenden gingen spelen. Hoe dan ook, er zijn weinig kinderen die opgroeiden met de wens op spel ontwikkelaar te worden, en ook al is dat euvel nooit overwonnen, er zijn er maar weinig die het toch lukt om van hun wens hun werk te maken. Gelukkig heeft Cephas vanaf zijn kinderjaren allerlei notitieboekjes volgeschreven met ideeŽn. Als hij geen spel ontwikkelaar was geworden had hij een baan als professioneel ontwerper voor de uitgeverswereld willen zoeken. 

De mogelijkheid van LEGO deed zich voor toen Cephas actief aan het rondkijken was om zelf twee van zijn spellen uit te gaan geven. Hij vroeg veel fabrikanten naar zijn ideeŽn te kijken, had een eigen website en zijn eigen visitekaartjes waren inmiddels ook gedrukt. En toen zag hij een advertentie met daarin een baan bij LEGO, dingen gebeurden en alles nam een onverwachte wending. Hij zegt dat hij er altijd van droomde om bij LEGO te werken toen hij klein was, en nu als volwassene heeft hij nog steeds een band met het merk en het speelgoed. Dit was zijn kans, hij solliciteerde voor de baan, nam zijn portfolio mee en werd uiteindelijk aangenomen.

En toen begon het echte werk: Cephas moest LEGO er van zien te overtuigen om met veel verschillende spellen te komen, en niet met een of twee te beginnen. Dit is duidelijk een strijd die hij heeft gewonnen: Cephas heeft na drie jaar werken zijn eigen LEGO spellen ťn het icoon van de spellen: de bouwbare dobbelsteen.

Veel ontwikkelaars hebben vast wel even verbaasd gekeken naar zowel de schaal van het project als het feit dat de nieuwe productreeks iets compleet nieuws was voor LEGO en daardoor niet zonder commercieel risico. Ondanks dit alles maakt Cephas de indruk dat hij een man is die absoluut onverschrokken is over deze bezorgdheid en ongelooflijk graag zijn gang wil gaan. In zijn eerste jaar alleen al ontwikkelde hij zo'n 30 spel ideeŽn.  

De doelgroep voor de nieuwe spellen zijn kinderen in de leeftijdsgroep 6-10 jaar oud, en vanaf het begin af aan worden de spelen geŽvolueerd en getest met groepen kinderen uit Duitsland, het V.K. en de VS. Cephas' uitdrukkelijke hoop is om kinderen vertrouwd te maken met LEGO, en dat er binnen de eerste 10 spellen een scala van ervaringen is met 'voor elk wat wils ", met inbegrip van de volwassenen.

Cephas beschrijft LEGO zelf als een grandioos prototype gereedschap: snel, flexibel en eindeloos te herbouwen. De meeste van zijn spel ideeŽn kwamen in hem op zonder dat hij een vooropgezet 'thema' in zijn hoofd had, en waren het resultaat van de oefeningen in het onderzoeken van mogelijke spelmechanismen en de verschillende toepassingen van LEGO stenen. Deze ideeŽn kunnen snel worden getest in huis alvorens te worden voorgelegd aan de test groepen. Pas later in het proces heeft hij mogelijke 'verhalen' bedacht, die bij de spellen zouden kunnen worden toegepast om een gevoel van narratief spel voor de kinderen te ontwikkelen.

Hoewel Cephas is de leidende ontwikkelaar van de spellen is, is het duidelijk dat een groot team van ontwikkelaars en ontwerpers van LEGO aan zijn zijde stonden, en dat hij en zijn team vaak experts en een aantal zorgvuldig gekozen deskundigen heeft geraadpleegd. Van alle spellen is alleen het vlaggenschip Ramses Piramide in samenwerking met een bekende ontwerper ontwikkeld: Reiner Knizia, die misschien wel de meest bekende spel-ontwerper van tegenwoordig is.

Cephas heeft met Knizia gewerkt aan zowel Ramses Piramide en Lunar Command, maar Knizia fungeerde ook als consultant voor het project als geheel en blijft samenwerken met LEGO aan toekomstige spellen.

Cephas heeft veel lof voor het boek 'The Well-Played Game' van Bernie DeKoven. "Ik heb me laten inspireren door het denken van DeKoven, en zijn idee van het 'goed gespeeld spel'. Hij stelt je in staat te breken met de regels van een spel als dit nodig is. "

Het concept van een afbreekbaar, veranderlijk, herbouwbaar spel is de centrale spil van het gehele assortiment. LEGO's slogan voor de spelletjes is ' Build - Play - Change ' en het spel zelf en de regels bevatten een expliciete uitdaging voor de spelers om dat te doen. De spelers worden actief aangemoedigd om alles zelf te veranderen zowel het gebruik van de dobbelstenen, de regels en het spelen van het spel.

"Eerste bouwt je jouw spel", zegt Cephas. "Dit schept een band en een groter gevoel van eigendom, ervaring en het begrip van het spel voor de kinderen. Tevens geeft ze het vertrouwen om het later te veranderen "

"Vervolgens ga je spelen. De spelletjes hebben allemaal goede, solide spelscenario's die kunnen worden afgespeeld, en laat de kinderen er plezier in hebben om dit samen met hun vrienden en familie te doen." Cephas wijst erop dat echte sociale spelen iets is dat LEGO niet altijd heeft geboden, maar dat deze spellen ouders echt betrekken bij het LEGO spelen met hun kinderen.

"Dan je mag veranderen, maar het zo interessant!" Cephas legt uit dat elk spel nieuwe ideeŽn biedt om er mee te spelen, waaronder niet alleen geavanceerde regels, maar ook de uitdaging om kinderen creatief aan de slag te laten gaan, zij het met de verstandige suggestie om een idee een tijdje uit te proberen, zodat ze kunnen zien wat werkt en wat niet.

Cephas bouwde het eerste prototype van de bestaande LEGO stukjes, maar het had geen gewicht en vaak landde het op de rand. De volgende dag gebruikte het team "rapid prototyping" technologie voor de productie van het tweede prototype, en vervolgens werd 16 maanden gewerkt aan het vervolmaken het ontwerp. Het uiteindelijke ontwerp is een dobbelsteen bestaande uit twee delen,  met een ABS-kern en een rubberen buitenkant die een zorgt voor een bijna-stille worp. Het ontwerp maakt het ook mogelijk voor spelers om de panelen aan de zijkant van de dobbelstenen gemakkelijk te vervanen, en tegelijkertijd ervoor te zorgen dat ze er nooit uit vallen tijdens het spelen.


"De dobbelstenen hebben dit alles in zich", zegt Cephas. "Je kunt ze bouwen, met ze spelen , en ze veranderen. En het is niet toevallig dat dit element in al onze spellen zit, het maakt het mogelijk dat elke speler een kans heeft op het winnen van een spel. "

De dobbelsteen is het fysieke element voor alle spellen. De afbeelding wordt gebruikt op de verpakking en het is symbool voor LEGO's marketing van de nieuwe producten. De noodzaak van het ontwerpen van een 'buildable' dobbelstenen voor een lijn van de nieuwe LEGO-games lijkt misschien vanzelfsprekend, maar het project begon met de veronderstelling dat er een houten dobbelsteen  zou worden gebruikt. Het was Cephas' suggestie dat een dergelijke 'buildable' dobbelstenen nodig was, hoewel hij erkent dat vrij veel mensen waren betrokken bij het maken van het definitieve ontwerp, en het heeft het bedrijf 16 maanden gekost om het te perfectioneren. 

De 'evolutie' van de Microfig.

Daarnaast vroegen de spellen om het ontwerp van een compleet nieuwe LEGO 'microfig', welke slechts een LEGO 'nop' zou bezetten wanneer deze word geplaatst op een spelbord. Gezien het belang van dit onderdeel, werd het ontwerp, net zoals dat van de dobbelsteen, uitgebreid getest en geŽvalueerd voordat de definitieve versie van de microfig was geboren.

Er is een apart verhaal te vertellen over het ontstaan en de evolutie van elk van de spellen, en om dit te illustreren koos Cephas als voorbeeld het spel Lava Dragon. Het spel is een 'eenvoudig' race-spel: de eerste speler die de top van de berg bereikt en daarmee de macht over de draak krijgt wint. Spelers proberen hun tegenstanders te blokkeren of ze zelfs van de berg te duwen met de speciale 'lava stick'.

Het spel begon als een berg klim avontuur (foto's 1 en 2). Het allereerste prototype was niet eens een spel, maar slechts een model dat wordt gebruikt ter illustratie van het concept aan de eerste groep kinderen.

"Als ik een spel voor het eerst test zijn ze nog erg summier," zegt Cephas. "Alleen een paar stenen en een dobbelsteen. Het is de bedoeling om het spel idee te testen en als dat werkt beginnen we met het ontwerpen van een mooi uitziend spel verdeeld in fasen, als we daar weer mee testen evolueren de gebouwde set en de regels tot de uiteindelijk regels en opbouw. "

Het is niet te zien op de foto's, maar het begin van elke spel is de dobbelsteen. De gekleurde panelen op de dobbelstenen (die overeenkomen met de speler kleuren) zijn zeer belangrijk voor de spelbeleving. Tijdens een spel zouden kleuren aan de dobbelsteen kunnen worden toegevoegd waardoor de de dobbelstenen elke keer weer ander is. Spelers rollen de dobbelstenen om de beurt, maar alle spelers kunnen bewegen als hun kleur naar boven komt. "Je zou elke worp in beweging kunnen zijn als speler," legt Cephas uit. "Nooit meer wachten op je beurt!"

Terwijl het spel ontwikkelde werd de instelling gewijzigd van een berg beklimmen naar een vulkanische berg (foto 3), en de spel 'trofee' werd een draak (foto 4). Cephas legt uit dat de zogenaamde 'lava stick' is geÔnspireerd en ontstaan uit deze overgang: "Het gaf de mogelijkheid om een speler op een leuke manier vanuit de bergen terug naar de voet van de berg te sturen."

Prototypes ter illustratie van de vier fasen in de ontwikkeling van Lava Dragon.

Cephas beschrijft een volledig programma van testen van het gehele assortiment van de spellen. Het team houdt wekelijkse testsessies met groepen kinderen, en nieuwe ideeŽn worden direct toegevoegd om ze in een zeer vroeg stadium te testen, vaak nog voordat er formele regels voor zijn geschreven. Deze groepen bestaan ook elke week nieuwe kinderen, zodat elke keer ook de ervaring van het spelen van een bordspel met behulp van LEGO nieuw is.

"Testen met je vrienden is nooit genoeg," merkt Cephas op. "Je moet met totale vreemden spelen, die zijn er namelijk meedogenloos eerlijk over. Kinderen zijn hier sowieso goed in. Ze vertellen alles wat ze dwars zit. We luisteren naar wat ze zeggen en brengen eventueel wijzigingen aan. Meestal zie je, als ontwerper, mogelijkheden om eventuele problemen te herstellen, maar je moet wel weten waar mensen tegen aanlopen, voor je ze kunt oplossen. "
Cephas suggereert dat de meeste spel ontwerpen te veroordelen zijn, vooral omdat, naar zijn mening, de spel ontwikkelaar het spel ontwierp met het idee van het spel dat hij wilde spelen en niet genoeg nadacht over of anderen er ook zo van zouden genieten. "Ontwerp niet voor jezelf, ontwerp om anderen er van te laten genieten. Dit kan betekenen dat je eigenlijk niet meer echt geniet van het spel jij hebt ontworpen, maar zolang anderen dat wel doen, is het je gelukt. Vergeet niet, de publicatie ervan is werk, het is een business, het gaat niet meer over jou, noch over de pogingen om het perfecte spel voor jou te ontwerpen. "

Cephas benadrukt dat het doel van de testsessies nooit was om een 'stempel' te drukken op een vaststaand idee, maar om ideeŽn te ontwikkelen en te verbeteren waar mogelijk voordat zij ter beschikking werden gesteld aan het publiek. Het is niet bedoeld als einde van een proces, maar slechts als het begin ervan.

"Wij vinden het echt de LEGO-ervaring op spelgebied, zoals we nog nooit hebben gedaan," zegt Cephas, wiens persoonlijke wens is dat de games zich blijven ontwikkelen in de handen van iedereen die ze koopt. "Ik heb alleen maar geprobeerd om ze een solide uitgangspunt te geven. Ontwerpen, verfijnen en experimenteren met spellen moet net zo veel plezier geven als ze te spelen.

Lees ook:

Nieuwe website over LEGO spellen gelanceerd (29-06-2009)

Bordspellen van LEGO (15-06-2009)

Nieuwe Microfiguren uit de LEGO spellen bekend (27-09-2009)

LEGO World Explorer DVD bordspel (09-04-2009)

Nieuwe informatie en plaatjes LEGO bord spellen (24-03-2009)

Nieuwe plaatjes LEGO Games (05-03-2009)

Nieuwe LEGO spellen: vanaf augustus in Engeland en Duitsland te koop! (08-02-2009)

Schaakspel van LEGO Castle op komst! (11-02-2008)

Zin in een potje LEGO schaak?